Spotlight
Bruce Springsteen - Letter To You: De songs

Het was groot nieuws toen op 10 september bekendgemaakt werd dat er een nieuw album van Bruce Springsteen uit zou komen. Letter To You ligt inmiddels in de winkel. Het is het eerste album sinds High Hopes uit 2014 dat hij opnam met zijn vertrouwde E Street Band. Waar gaan de teksten ditmaal over? En voor welke muzikale omlijsting koos de zanger deze keer? Een eerste impressie van de twaalf songs die Letter For You bevat.

Een totale verrassing was het bericht over het nieuwe album niet. In de interviews die Bruce Springsteen in oktober 2019 naar aanleiding van filmversie van Western Stars gaf, vertelde de zanger al snel mogelijk de studio in te willen, ditmaal weer samen met zijn E Street Band. De Amerikaan kon daar ook zo stellig over zijn, want inmiddels is bekend geworden dat hij in april dat jaar een writer’s block doorbrak met een koortsachtige schrijfsessie die handenvol songs opleverde. Overigens greep hij voor zijn twintigste plaat in een drietal gevallen ook terug op materiaal uit het begin van zijn loopbaan. In november 2019 plande hij vijf opnamedagen in zijn thuisstudio in New Jersey. De songs werden werd live in de studio opgenomen, zonder dat er achteraf partijen ingedubd werden. Alles liep vervolgens zo gesmeerd, dat het hele album in vier dagen klaar was. Het resultaat combineert het beste van twee werelden: de intimiteit van de studio en de spontaniteit van een optreden.

One Minute You’re Here

Het ingetogen begin van het album. De in echo gedrenkte stem van Bruce Springsteen wordt aanvankelijk alleen begeleid door gitaar en toetsen. De rest van de band haakt geleidelijk in. Het liedje gaat over een hartstochtelijk verlangen naar een afwezige geliefde. Ze arriveerde met een ‘big black train’, maar verdween langs diezelfde weg weer uit zijn leven. Melancholie, droefheid en eenzaamheid zijn altijd in goede handen bij Bruce Springsteen.   

Letter To You

Het titelnummer en tegelijkertijd de eerste single die uitgebracht werd. Bruce Springsteen wordt begeleid door een voluit rockende E Street Band. Er is al veel gespeculeerd tot wie de schrijver zich richt. De brief heeft veel van een beginselverklaring, waarin de zanger benadrukt zich in zijn songs altijd volledig gegeven te hebben. ‘I took all my fears and doubts’. En: ‘all the hard things I found out.’ Zijn wij, zijn publiek, niet de geadresseerden?

Burnin’ Train

Op zijn recente albums draaiden veel songs van Bruce Springsteen vaak om de eindigheid van alles, wat in het licht van zijn leeftijd ook niet vreemd is. Al zingt hij ook hier over zijn ‘mortal cage’, toch is Burnin’ Train vooral een song voor levenslust en – jawel – zelfs sensualiteit. Een ode aan het leven, de lust en de liefde verpakt in een rocksong met een ferm tempo.

Janey Needs A Shooter

Het nummer kent een complexe ontstaansgeschiedenis. Het zou gebaseerd zijn op een thema van het obscuur gebleven Talking About My Baby, dat Bruce Springsteen in de herfst van 1971 een keer tijdens een optreden speelde. Janey Needs A Shooter werd gecomponeerd in de eerste weken van 1973. In de jaren die volgden, werd het verschillende keren overwogen om het op een regulier album te zetten. Om uiteenlopende redenen sneuvelde het telkens weer. Eind jaren zeventig werd de Amerikaanse zanger Warren Zevon gewaar van Janey Needs A Shooter. Hij was vooral zo gecharmeerd van de titel dat hij uiteindelijk besloot zijn song onder die titel te schrijven, alleen werd het Jeannie Needs A Shooter. Om het nog ingewikkelder te maken: bij het afmaken van het nummer werd hem de helpende hand toegestoken door… Bruce Springsteen. Die versie verscheen op het album Bad Luck Streak in Dancing School uit 1980. Op Letter To You ziet dan eindelijk de versie van ‘The Boss’ het licht. Een onweerstaanbare rocksong waarin op een ontluisterende manier de minnaars van de hoofdpersoon de revue passeren. Zeker voor Bruce-begrippen zijn de seksuele toespelingen tamelijk openhartig. Een van de hoogtepunten van het album.

Last Man Standing

Twee jaar geleden overleed George Theiss, ooit gitarist in The Castiles, de eerste band van Bruce Springsteen. De zanger realiseerde zich daarmee dat hij het laatste nog levende (oer-)lid van die groep was. Dat besef zal de inspiratie geweest zijn voor Last Man Standing, waarin ‘faded pictures’ hem herinneren aan een tijd waarin hij en zijn bandleden zich onsterfelijk waanden. Opnieuw een stevige rocksong waarin de E Street Band bewijst nog altijd over een muzikale oerkracht te beschikken.

The Power of Prayer

Een toegankelijke, compacte rocksong waar het niet draait om het traditionele gebed in de kerk, maar juist om het koesteren van de magie van het moment. De hand door het haar van een geliefde, de stem van Ben E. King die de ruimte vult. Met een verrukkelijke sax-solo.

House Of A Thousand Guitars

Al eerder in zijn loopbaan bezong Bruce Springsteen muziek als de ultieme redding, zoals hij dat ook nu weer doet in House Of A Thousand Guitars. De redding van wat? ‘The criminal clown has stolen the throne. He steals what he can never own,’ zou uitgelegd kunnen worden als een steek onder water richting de Amerikaanse president. House Of A Thousand Guitars is los daarvan een stevig, goed in het gehoor liggend rocknummer.

Rainmaker

Letter To You is een vooral sterk persoonlijk album. Dit is een van de schaarse uitzonderingen. Rainmaker is een folk-achtige rocksong waarin Bruce Springsteen beschrijft hoe wanhopige boeren na een periode van droogte de hulp van een ‘Rainmaker’ inroepen, die hen prompt belazert. Het nummer zou nog stammen uit het pre-Trump tijdperk, maar met de Amerikaanse verkiezingen in het verschiet is het actueler dan ooit. Het nummer bevat een van de meest gepassioneerde zangpartijen van Bruce Springsteen op het nieuwe album.

If I Was The Priest

Een enorme lap tekst en een groots, krachtig geluid. If I Was The Priest doet meteen denken aan de Bruce Springsteen van de jaren zeventig. Het nummer stamt ook uit dat decennium. Sterker nog, de zanger vertolkte het tijdens zijn eerste audities voor zijn platenmaatschappij, maar het zou niet op zijn debuut Greetings From Asbury Park, N.J. terechtkomen. Bruce Springsteen stuitte er vorig jaar pas op toen hij zijn archief uitploos voor songs die op de opvolger van de compilatie Tracks zouden moeten komen. Benieuwd naar hoe het oude liedje zou klinken in een actuele uitvoeringen met zijn E Street Band besloot hij het in november 2019 alsnog op te nemen. Een klassiek Springsteen-nummer.

Ghosts

Met dit rechttoe rechtaan rocknummer keert Bruce Springsteen opnieuw terug naar zijn prille muzikale jaren. ‘I hear the sound of your guitar, comin' in from the mystic far’ zijn de openingsregels van een nummer waarin hij opnieuw zingt over zijn oude bandmakker George Theiss, de twee jaar geleden overleden gitarist van The Castiles. ‘Old buckskin jacket you always wore, hangs on the back of my bedroom door.’

Song For Orphans

De derde van de door Bruce Springsteen weer opgegraven songs stamt uit 1971 en zou een jaar later zelfs officieel opgenomen zijn. Het is een sterk nummer, veel piano, orgel, slidegitaar en mondharmonica, die duidelijk maakt waarom de zanger in zijn prille jaren op het schild gehesen werd als ‘de nieuwe Dylan’. Doorleefde zang, slepend tempo en een tekst boordevol symboliek. Maar vooral erg mooi.

I’ll See You in My Dreams

De meeslepende rocker waarin Bruce Springsteen zich nog een keer binnenstebuiten keert is het slotakkoord van Letter To You. Opnieuw zingt hij over een hem ontvallen vriend. ‘I’ll see you in my dream, we’ll meet again in another land’. Om er troostend aan toe te voegen ‘For death is not the end.’ Een gedachte vol hoop waar, bewust of onbewust, de echo van Bob Dylan in doorklinkt. Aan het eind van het album vaststellen dat niets echt eindig is: een mooier slot kan Letter To You zich niet wensen.

Deel deze pagina:
Bekijk ook